Alcatraz Island

The Rock
Alcatraz is een klein eiland dat in de baai niet ver van de kust van San Francisco ligt. Het is vooral bekend als de plaats waar zich een beruchte gevangenis bevond waar de zwaarste criminelen van het land werd opgesloten omdat ontsnappen er haast onmogelijk was.
Alcatraz Island
Alcatraz Island
De eerste Europeaan die het kleine eilandje ontdekte was de Spaanse marine officier Juan Manuel de Ayala, die het eiland in 1775 de naam ‘Isla de los Alcatraces’ (Eiland van de jan-van-genten) noemde vanwege de vele zeevogels die op het rotsige eiland zaten. Waarschijnlijk zag hij echter aalscholvers in plaats van jan-van-genten.

Een andere bekende naam voor Alcatraz is ‘The Rock’ aangezien het 9 hectare grote eiland niet veel meer is dan een enorme rots. Oorspronkelijk lag er niet eens grond op het eiland, dat werd later aan het begin van de 20e eeuw getransporteerd naar het eiland zodat de gevangenisbewakers een tuin konden aanleggen.
Geschiedenis van Alcatraz Island
Aangezien het eiland strategisch gelegen was bouwde het leger hier in de jaren 1850 een fort ter verdediging van de baai. In die periode, rond 1854, werd ook de oudste vuurtoren van de Amerikaanse westkust gebouwd.
Al Capone portretfoto
Al Capone Portretfoto
Het werd in 1909 vervangen door de toren die er nu nog staat. In 1907 werd het fort omgebouwd tot een militaire gevangenis die al snel de reputatie kreeg vanwege de ruwe behandeling van de gevangenen.

Tegen de jaren 1920 en 1930, ten tijde van de gangsters en de drooglegging, besloten federale agentschappen dat Alcatraz de perfecte locatie zou zijn om prominente criminelen zoals Al Capone op te sluiten. Bijgevolg werd de gevangenis in 1934 een federale gevangenis, een functie die het zou blijven uitoefenen tot in 1963 toen de gevangenis te duur werd om te onderhouden.

Een aantal jaren later kwam het eiland in het nieuws toen Amerikaanse Indianen het eiland opeisten. Leden van verschillende stammen eisten het eiland op als eigendom van de Indianen. Ze bezetten het eiland van 1969 tot 1971.
De Gevangenis
Hal in de gevangenis op Alcatraz Island, San Francisco
Gevangeniscellen
De gevangenis op Alcatraz werd bekend vanwege de vele opmerkelijke gevangenen die hier verbleven zoals Al Capone, Bill ‘Machine Gun’ Kelly, Alvin ‘Creepy’ Karpis - een partner van de beruchte Ma Baker - en ‘Birdman’ Robert Stroud. Om al deze prominente gevangenen onder controle te houden moesten ze 16 tot 23 uur in hun cel blijven en mochten ze niet met elkaar praten. Gevangenen die moeilijkheden veroorzaakten verloren privileges zoals boeken lezen of bezoek ontvangen. De ergsten werden in isolatiecellen geplaatst waar ze geen privileges hadden en de cel enkel 10 minuten per week uit mochten om een douche te nemen.

Alcatraz stond bekend als de gevangenis waar niemand uit kon ontsnappen en ondanks vele pogingen, is tijdens de 29 jaar dat de gevangenis dienst deed er niemand in geslaagd om te ontsnappen. Om ontsnappingspogingen tegen te gaan werd het eiland afgebakend met prikkeldraad, wachttorens en op afstand bediende deuren. Maar wat elke ontsnappingspoging tot mislukking doemde was het ijskoude water en de sterke stroming in de baai rond het eiland.

Vuurtoren, Alcatraz Eiland, San Francisco
Vuurtoren
De meest bekende ontsnappingspoging uit de gevangenis was deze door de broers Anglin en Frank Morris. Een gedramatiseerde versie van de ontsnappingspoging is te zien in de film uit 1979 ‘Espace from Alcatraz’. Maar alhoewel de drie companen er in slaagden om van het eiland te geraken zijn ze hoogstwaarschijnlijk verdronken in de baai.
Het eiland verkennen
Er zijn verscheidene bedrijven die boottochten naar Alcatraz Island aanbieden. Het is wel belangrijk de tocht op voorhand te boeken aangezien de rondleidingen op Alcatraz snel zijn volgeboekt, vooral in de zomer. Op het eiland kan je door zowel de gevangenis wandelen als het gebied er rond verkennen.
1218
sanfrancisco
alcatraz